什么是法定货币

法定货币的概念

简单的说,法定货币(fiat money)既是合法货币,其价值来源于发行国政府而并非任何商品或实物。政府的稳健就确保了法定货币的价值,而这也是此类货币的关键。世界上大部分国家都是使用法定货币体系来进行购买商品和服务,以及投资和储蓄的。在确定合法货币价值方面,法定货币取代了金本位以及其他基于商品的制度。

在概念上,法定货币与信用货币容易产生混淆。信用货币是一个国家的政府或中央银行掌管的,往往以纸质凭证为形式的限定货币,其以国家政府的信用作为担保,确保使用者在指定区域内可以使用限定货币实现市场交换。以前苏联为例,该国家政权存在时,前苏联以其国家信用担保指定“卢布”为其限定货币,但随着苏联政权解体,其国家信用担保不再发挥作用,苏联卢布也就无法获得国家信用担保所拥有的货币功能了。所以说,包括美国政府限定货币的美元、俄罗斯现行的限定货币俄罗斯卢布、中国大陆地区的人民币、香港地区的港币、澳门地区的澳元,都属于由政府信用担保的信用货币。

法定货币的兴起

像干预金融制度一样,政府也干预货币本位,最重要的干预就是建立法定货币。法定货币起源于几个世纪前的中国。中国四川省在11世纪期间就开始发行纸币。起初,该纸币可以用来交换丝绸、黄金或白银等商品。而最终,在忽必烈掌权之后,也就是13世纪,建立了法定货币体系。并且历史学家们声称,此纸币的过度消费以及极度通货膨胀导致了蒙古帝国的衰落。

17世纪的欧洲也开始使用法定纸币(不兑换纸币),起初是被西班牙、瑞典以及荷兰所采用。然而此法定货币体系在瑞典并没有成功,且政府最终决定废弃了此制度而选择了银本位。在接下来的两个世纪中,加拿大的新法国、美国殖民地,以及美国联邦政府都分别法定纸币进行了实验,而最后的结果则忧喜参半。

在英国,政府对英格兰银行信用的过度需求使后者不能维持用现金支付,而政府在1797年的干预使英格兰银行的无清偿能力合法化,并命令它停止这种支付。货币成为不可兑换性的,并且一直保持这样,直到1821年,可兑换性又重新恢复了,但是在1914年又受到压制。不断增加的政治干预使以后恢复可兑换性的努力很少取得成功,并随着20世纪70年代早期布雷顿森林体系的崩溃,任何与黄金的正式联系也最终被放弃了。

在美国历史上,政治压力削弱了与黄金联系的同样过程也是很明显的。在19世纪,美国政府多次进行干预以压制可兑换性,并最终恢复了它。最显著的情形是随着1861年国内战争的爆发而发生的。直到1879年,美国一直维持不可兑换的绿背纸币本位。然后,在1933年之前,一直没有干预地维持着黄金本位。当1913年联邦储备建立时,其意图是让联邦储备在该本位下运营。然而在一年之内,国际黄金本位就崩溃了,联邦储备很快就成为惟一的依然和黄金相联系的主要中央银行。此时,联邦储备发现它自己具有比黄金本位下的中央银行通常所具有的更多的决策权,但是它不清楚该做什么。它再次具有很大的决策权是在二战以后,当时,国际黄金本位,作为布雷顿森林体系的修正形式被重新建立。在战后,不可避免的结果是,联邦储备银行再也不能维持黄金的美元价格,黄金交换本位最终在20世纪70年代早期被放弃。至此,在历史上是第一次,处于和平时期法定本位的主要国家不再有恢复可兑换性的严格意图。

法定货币的建立意味着货币本位性质的根本改变。以前,货币本位一直将货币的价值与一种或多种贵金属的价值相联系,而维持这种联系的需要,严重地限制了政府或中央银行实施自己货币政策的能力(或至少这样做以维持商品联系)。以前,价格水平一方面被货币发行的可兑换性规则固定,另一方面,被市场上对“锚”商品的供给和需求所固定。但是现在,价格水平由市场上对中央银行“基础货币”的供给和需求决定,既清楚又简单,并且价格水平与任何单个商品价格之间的联系分开了。对于给定基础货币的任何需求,价格水平由中央银行选择投放的基础货币数量来决定,并且中央银行能发行与它所希望发行的货币一样多的基础货币。因此,价格水平由中央银行的政策决定,而我们必须考察是什么决定了这种政策,以及它的影响是什么。

法定货币的发展

虽然货币体系最初基于商品,但从商品货币到法定货币的转变是一个稳定的、全球化的趋势。法定货币并不代表任何有形的商品,而是由法律作为支撑,要求人们在一切交易中予以接受。

即使在商品货币时期,通常也存在以银行券为形式的黄金流通,且数量往往大于真正存在的黄金数量。从效果上看,这些就是法定货币,因为如果所有银行券持有者都同时要求兑换黄金的话,世界的黄金存量将无法满足需求。由黄金作为部分支撑的钞票系统是现代支付系统的起源,在现代支付系统中,货币100%都是不可兑换的。

20世纪30年代以前,货币一直普遍地由商品作为支撑,或至少部分地由商品作为支撑。从19世纪开始,黄金在相当长的时期中是主流的商品货币。可以转换为黄金的国家通货被称为按金本位制运作。在金本位制流行的时候,多数国家承诺可以按照固定的价格将本国的通货兑换为黄金。在二战结束时,多数国家同意维持一个固定的黄金交换率,但这个制度同时具有一定的灵活性,允许一个国家针对国内外汇短缺的情况,周期性地调整它们的黄金交换率。1973年,浮动汇率制建立。从那时起,除了美国政府的信用外,美元的价值就没有了任何其他支撑。

只要政府想要保持纸币和黄金之间的可转换性,那么政府创造更多货币的能力就会受到限制。中央银行必须保持相当数量的黄金储备,以满足公众的需求。这就好比今天的私有银行由于必须保持一定的现金储备,从而创造存款的能力受到限制一样。在20世纪30年代,金本位制无可挽回地、一个接一个地崩溃了,世界上所有国家都丧失了转换本国通货的能力,因此,影响国家创造货币的限制因素也不复存在了。在过去60年中,世界货币制度已经逐渐走向纯粹的法定货币制度。随着世界货币制度1973年转变到浮动汇率制,现在除了政府的选择外,流通中每种货币的数量已经不受其他什么限制了。

法定货币vs金本位

金本位体系允许纸币和黄金之间的兑换。事实上,所有的纸币都由政府持有的黄金所支持。在基于大宗商品的货币体系下,政府和银行只有在拥有了等量的黄金储备下,才能向经济中引入对应的新纸币。这一体系限制了政府创造纸币,以及基于经济因素增加他们货币价值的能力。

另一方面,在此种法定货币体系中,纸币不能兑换成任何其他物品。且政府可以通过法定货币直接影响该国货币的价值,并将其与经济状况挂钩。政府以及该国的中央银行对货币制度拥有更多的控制权,并且他们可以使用不同的工具来应对层出不穷的金融事件和危机,例如创建部分准备金银行制度,以及实施量化宽松政策。

金本位的倡导者认为,基于大众商品的货币体系更加稳定,因为该制度是由实际商品和价值所支持的。法定货币支持者却反驳道,黄金的价格一点也不稳定。而在此环境下,基于大众商品的货币以及法定货币的价格和价值都会受到影响。然而在法定货币的体系下,政府则会拥有更大的灵活性来应对突发的经济状况。

使用法定货币的利弊分析

经济学家以及其他金融专家并非全都支持此类法定货币体系。辩护者和反对者就此类货币体系进行了激烈的辩论。

  • 短缺: 法定货币(不兑换纸币)不受黄金等实际商品的短缺影响和限制
  • 成本:法定货币(不兑换纸币)相较于商品货币更便于生产
  • 响应性: 在应对经济危机方面,法定货币赋予政府及其央行更高的灵活性
  • 国际贸易: 法定货币在世界范围内使用,也使得它成为国际贸易中可接受的货币形式
  • 便利性: 不同于黄金,法定货币并不依赖于那些需要存储、保护、监测以及其他昂贵必要条件的实物储备
  • 没有内在价值: 法定货币没有任何内在价值。这将允许政府可以任意的创造货币,但同时这也可能导致恶性通货膨胀和经济体制崩溃
  • 历史风险:历史角度上观察,法定货币体系的实施通常有可能导致金融崩溃,这就表明法定货币的使用也的确存在一定风险

法定货币vs加密货币

法定货币和加密货币都有一个相同的性质,就是它们都没有实物商品所支持,而这也是它们的唯一相似处。法定货币是由政府及该国央行所控制,而加密货币本质上却是去中心化的,而此不同主要源于名为“区块链”的分布式数字账本。

此两种货币体系的另一个显著不同在于它们的货币生产方式。作为加密货币代表的“比特币”,它的供应量是有限且受控制的,而法定货币却完全不同,央行可以根据对本国经济需求的判断凭空的发行法定货币。

作为数字形式的货币,加密货币没有实体对应物,也不是任何国所有,因此加密货币的全球交易就存在很少的限制。此外,加密货币的交易都是不可逆的,这一特性使得加密交易很难被追踪。

还值得注意的是,目前的加密货币市场还是很渺小的,所以其中波动性很大。而这也许就是加密货币尚未被广泛接受的主要原因,但是可以相信,随着加密经济的增长和成熟,波动性必会稳步降低。

总结

无论是法定货币,还是加密货币,未来都是充满不确定性的。显然,加密货币还有很长的路要走,也将会面临更多的挑战,但它们并不会消失灭亡。反观法定货币的历史却也看得出此体系货币所存在脆弱性。而这也许就是为什么越来越多的人们开始转向加密货币体系来完成他们金融交易的原因(至少在某些方面)。

比特币和加密货币创建背后的主要思想就是探索出一种建立在分布式P2P网络上的新形式货币。比特币的诞生并不是为了彻底取代整个法定货币体系,而仅是为了提供一个替代经济网络,且此经济网络很有可能为更好的社会创建一个更好的金融体系。